Przed tym rokiem w kategorii reżyserów wyróżniono tylko pięć kobiet. W 2010 roku Kathryn Bigelow została pierwszą i jedyną kobietą, która została uznana za najlepszą reżyserkę, dopóki Zhao nie wygrał tej kategorii w niedzielę.

Wcześniej w sezonie nagród Zhao zdobyła główną nagrodę reżyserską na Złotych Globach, Critics Choice Awards i Directors Guild Awards, a także zdobyła podobne wyróżnienia od kilku innych grup.

„Nomadland” również zebrał wiele pochwał i kilka wyróżnień. Film opowiada historię wdowy, która podróżuje po kraju furgonetką i dołącza do wędrownej siły roboczej, łącząc się z innymi Amerykanami, których spotyka po drodze. Zhao zaadaptował film z książki z literaturą faktu Jessiki Bruder o tym samym tytule i wykorzystał kilku nieprofesjonalnych w obsadzie, w tym osoby z książki Brudera.

Zhao, która adaptowała i pomagała przy produkcji „Nomadlandu”, była nominowana w sumie do czterech Oscarów: reżyseria, adaptacja scenariusza (którą straciła Christophera Hamptonowi i Florianowi Zellerowi z „Ojca”), montaż i najlepszy obraz.