Całun tajemnicy dotyczący intymnych funkcji organizmu kobiet jest jednym z wielu powodów, dla których eksperci powołują się na brak publicznej wiedzy na temat zdrowia kobiet w wieku średnim. Jednak spojrzenie na medyczne i kulturowe rozumienie okresu okołomenopauzalnego w historii ujawnia, jak ten rytuał przejścia, czasami porównywany do drugiego okresu dojrzewania, został przeoczony i dyskutowany.

Chociaż starożytni Grecy i Rzymianie wiedzieli, że płodność kobiety kończy się w wieku średnim, w ich tekstach jest niewiele odniesień do menopauzy, według Susan Mattern, profesor historii na University of Georgia, w swojej książce „The Slow Moon Climbs: The Science , Historia i znaczenie menopauzy ”.

Termin „menopauza” został użyty dopiero około 1820 r., Kiedy został on wymyślony przez francuskiego lekarza Charlesa de Gardanne’a. Wcześniej nazywano to potocznie „piekłem kobiet”, „zieloną starością” i „śmiercią seksualną” – zauważa dr Mattern. Dr de Gardanne przytoczył 50 chorób związanych z menopauzą, które dla współczesnych uszu brzmią nieco absurdalnie, w tym „padaczka, nimfomania, dna, napady histerii i rak”.

Lekarze w XIX wieku wierzyli, że otrzymywanie złych wiadomości może spowodować wczesną menopauzę, a kobiety, które pracowały w zawodach „niekobieckich”, jak żony ryb, były najbardziej narażone, zgodnie z „The Curse: A Cultural History of Menstruation” autorstwa Emily Toth , Janice Delaney i Mary Lupton. Ci wiktoriańscy lekarze również wierzyli, że kobiety w okresie menopauzy mają łuski na piersiach i doświadczają „utraty kobiecego wdzięku”.

W drugiej połowie XIX wieku sytuacja kobiet w okresie okołomenopauzalnym nie poprawiła się. „Kobieta konsultująca się z amerykańskim ginekologiem Andrew Currierem w latach dziewięćdziesiątych XIX wieku dowiedziałaby się, że pijawki są nadal skutecznym lekarstwem na zatkane genitalia”, szerzej znany jako ból miednicy, według „Klątwy”. Inni lekarze tamtych czasów uważali, że kobiety w okresie okołomenopauzalnym są bardziej podatne na choroby psychiczne, „wśród nich„ chorobliwa irracjonalność ”,„ drobne formy histerii ”, melancholia i impulsy do picia alkoholu, kradzieży, a może i morderstwa”.

W pierwszej połowie XX wieku odkryto hormon estrogen i nieco wyjaśniono jego rolę w menopauzie – po ustaniu miesiączki jej poziom estrogenu jest niższy niż w okresie płodności. Chociaż lekarze nie uważali już kobiet w okresie menopauzy za mordercze jaszczurki, ich kulturowe wyobrażenia nie uległy poprawie.

Dopiero w latach 80. XX wieku badania podłużne – prowadzone przez lata na tej samej grupie kobiet – pogłębiły powszechną wiedzę na temat roli hormonów w okresie menopauzy. Wcześniej lekarze uważali, że okres okołomenopauzalny to powolne obniżanie poziomu estrogenu, aż do końca okresu. „Ale dowiedzieliśmy się, że jest to bardziej burzliwy proces – hormony podskakują” – powiedziała dr Stephanie Faubion, dyrektor medyczny Północnoamerykańskiego Towarzystwa Menopauzy.