Kiedy kalendarze sportowe zaczęły padać ofiarą pandemii, sportowcy z Litttlewing, elitarnej grupy treningowej w Bend w stanie Oregon, usiedli, aby porozmawiać o bieganiu w świecie bez wyścigów.

Zespół – grupa sześciu zawodniczek, w tym Rebecca Mehra, milicjantka, która umieściła się na mapie w 2019 roku, zajmując trzecie miejsce na Fifth Avenue Mile w Nowym Jorku – właśnie odpuściła ciężki trening na polnej drodze. w środku Lasu Narodowego Deschutes. Kobiety ustawiły leżaki na poboczu drogi, społecznie oddalone jedynie od swojego trenera, byłej elitarnej biegaczki Lauren Fleshman, która początkowo nie była w kapsule kwarantanny.

Gdy kobiety zostały ustalone, Fleshman zadał kilka pytań: Co cię czeka i kim jesteś, jeśli nie ma wyścigów, mistrzostw, pieniędzy do zarobienia, żadnego aspektu wydajności? Więc co?

Pandemia wywołała pytanie, ale pomysł nie był nowy. Fleshman zadawała podobne pytania przez ostatnie kilka lat, aby zmienić sposób postrzegania biegania przez elitarne kobiety. Gdyby mogła pomóc sportowcom zobaczyć siebie poza ich szybkością i wyglądem – cechami cenionymi u biegaczek – miała nadzieję, że uda im się uniknąć fizycznych i psychicznych niebezpieczeństw stwarzanych przez kulturę zwycięstwa za wszelką cenę, która skrzywdziła tak wielu w przeszłości. .

„Jeśli pozbędziesz się wąskiego spojrzenia na sportowca, pozostanie wolność bycia sobą” – powiedział Fleshman. „W tym tkwi siła”.

Na przykład na początku tego roku Fleshman pomógł biegaczowi z przeszkodami Melowi Lawrence’owi wyznaczyć cele na ten rok. Lawrence był skupiony na drzemce i treningu krzyżowym. Fleshman dodał niewymierną metrykę: posiadanie tego, kim jesteś.

„Lepiej radziłem sobie w praktyce” – powiedział Lawrence, który dołączył do Littlewing w 2013 roku, kiedy grupa po raz pierwszy powstała z czterema sportowcami. „To wpłynęło na to, jak mocno się naciskałem, co wkładam w trening”.

Pomysł skoncentrowanego na kobietach podejścia do coachingu wyrósł z własnego doświadczenia Fleshmana jako sportowca. Jako najlepsza biegaczka w liceum w południowej Kalifornii, wygrała pięć mistrzostw NCAA w college’u, w tym trzy kolejne tytuły na świeżym powietrzu na 5000. Kiedy przeszła na zawodowstwo, wygrała dwa mistrzostwa kraju w 5000 i zajęła siódme miejsce na Mistrzostwach Świata w 5000 w 2011, co było wówczas najwyższym wynikiem w historii Amerykanki na tym dystansie.

Ale Fleshman uważa, że ​​nigdy nie osiągnęła swojego pełnego potencjału jako sportowca, częściowo z powodu zbytniego skupiania się na wielkości ciała. Na początku swojej kariery zawodowej porównywała swoją wagę do wagi czołowych zawodniczek na stronie World Athletics. Obliczyła, że ​​aby odnieść sukces, musi stracić osiem funtów. Przy restrykcyjnym jedzeniu i ciężkim treningu waga spadła, a ona przyspieszyła. Więc Fleshman trzymał się tego.

„Gdyby łuska przesunęła się w złym kierunku, prześladowałoby mnie” – powiedziała.

Nastąpiły problemy zdrowotne. Fleshman przestał miesiączkować, doznał czterech złamań spowodowanych stresem i był nękany kontuzjami, które przyczyniły się do straconych okazji, w tym nie dotarcia do drużyn olimpijskich 2008 i 2012.

Nie była sama. Wokół niej Fleshman widział inne zawodniczki, które cierpiały pod presją, by ich wyniki były ważniejsze niż zdrowie. „Widziałam, jak niszczy życie” – powiedziała. Ciężka rzeczywistość wyszła na jaw pod koniec zeszłego roku, kiedy elitarna biegaczka Mary Cain i inni publicznie oskarżyli trenera Alberto Salazara z Nike o słowne znęcanie się. Tej wiosny zawodniczki z Uniwersytetu Wesleyan szczegółowo opisały kulturę zawstydzania ciała promowaną przez trenera, który od tego czasu przeszedł na emeryturę.

Fleshman powiedział, że aby się rozwijać, sportowcy potrzebują środowiska, które szanuje ich fizjologię oraz uznaje i przeciwstawia się realiom seksizmu. „W przeszłości zawodniczki były trenowane jako mężczyźni z cyckami, ale standard męskości koliduje z doświadczeniem kobiecym” – wyjaśniła.

Badania wykazały, że zaburzenia odżywiania dotykają do 45 procent kobiet-sportowców i mogą prowadzić do względnego niedoboru energii w sporcie lub RED-S, niedoboru energii spowodowanego jedzeniem zbyt małej ilości w stosunku do poziomu aktywności. Zespół wpływa na gęstość kości, poziom hormonów i inne kluczowe wskaźniki zdrowia, które narażają sportowców na wysokie ryzyko kontuzji oraz stresu psychicznego i emocjonalnego, szczególnie w sporcie takim jak bieganie, w którym waga może odgrywać rolę w wydajności.

– W bieganiu jest wyciek talentów – powiedział Fleshman. Wiele silnych atletek upada przez pęknięcia z powodu kontuzji i niekorzystnego środowiska treningowego. Chciała, aby Littlewing, zespół liczący obecnie siedmiu biegaczy, był łatą w systemie.

Fleshman i dr Sarah Lesko, lekarz medycyny, elitarna menadżerka sportowców w Oiselle – prowadzonej przez kobiety firmie produkującej odzież sportową, która sponsoruje drużynę Fleshmana – prawie codziennie rozmawiają o fizycznym, psychicznym i emocjonalnym zdrowiu każdego sportowca. I chociaż badania krwi w celu monitorowania kluczowych wskaźników zdrowia, takich jak hormony stresu i czerwone krwinki, są rutynowe, nie ma żadnych ważeń ani komentarzy na temat wagi.

„Naprawdę nie trzeba mówić o wadze, chyba że nastąpi nieoczekiwany zamach” – powiedział Fleshman. „W takim przypadku dialog byłby z perspektywy zdrowia”.

Drażliwość i wahania nastroju mogą być prekursorami RED-S, więc Fleshman, która ma tytuł licencjata z biologii człowieka i ma tytuł magistra w edukacji, często rozmawia ze swoimi sportowcami o ich energii i nastroju.

„I kropki”, powiedział Fleshman. „Dużo pytam o okresy”. Brak miesiączki, czyli brak miesiączki, jest markerem RED-S i według doniesień dotyka aż 60 procent elitarnych biegaczek na średnim i długim dystansie.

Fleshman zaczęła dostrzegać potencjał nowego modelu coachingu dla kobiet w 2010 roku, kiedy zaczęła odkrywać, kim jest poza atletyką, współzałożycielką Picky Bars i współautorem dziennika treningowego. Swoje występy w 2010 i 2011 roku przypisuje początkom życia i treningu na własnych warunkach.

Ale dopiero pod koniec 2012 roku, kiedy poznała Lesko i Sally Bergesen, założycielkę i dyrektor generalną Oiselle, Fleshman w pełni zrozumiała, co jest możliwe, gdy kobiety-atleciki były jednym głównym celem. Podpisała umowę z klauzulą ​​o ochronie macierzyństwa. Kontrakt nie przewidywał obniżek za kontuzje, limity wyścigów czy rankingi.

„Nie musiałem nikogo przekonywać o swojej wartości jako sportowca” – powiedział Fleshman, zauważając, że Oiselle podpisała ją, wiedząc, że jest w ciąży ze swoim pierwszym dzieckiem. To było sześć lat temu Nike skłonił się pod presją opinii publicznej od sportowców i zmienił strukturę umów, aby uwzględnić zarówno kontuzje, jak i ciążę.

Ostatecznie Bergesen ma nadzieję, że Littlewing stanie się uznanym centrum władzy kobiet-sportowców, które pomoże wpływać na branżę.

Dla Fleshmana, która pracuje nad książką, która podkreśla potrzebę innego modelu coachingu dla dziewcząt, sukces jako trener oznacza, że ​​jej sportowcy w końcu będą jej potrzebować coraz mniej. Podczas ćwiczeń spędza czas na sprawdzaniu każdego sportowca i dokonywaniu odpowiednich korekt, co jest nowatorskim pomysłem dla niektórych biegaczy, którzy są przyzwyczajeni do treningu w bezlitosnym środowisku.

„Stwierdzamy nasze własne potrzeby, a oni są akceptowani i słyszani” – powiedziała maratończyni Carrie Mack o swoim trenerze. „To jest radykalne i dające siłę”.