To właśnie podczas jej pobytu w więzieniu egipska artystka, feministka i dysydentka polityczna Inji Efflatoun namalowała swoje najlepsze dzieło.

Jej portrety uwięzionych kobiet – prostytutek, złodziei, morderców, a nawet aktywistek takich jak ona, uwięzionych jako komuniści przez autokratyczny reżim prezydenta Gamala Abdula Nassera – są przedstawiane w żywych kolorach i grubych konturach, które oddają poczucie izolacji jej poddanych.

Jej empatia była szczególnie widoczna w malowaniu kobiety, której wyrok śmierci został odroczony o rok, aby mogła karmić piersią swoje nowo narodzone dziecko.

„Poczułem ogromną tragedię jej historii”, napisała Efflatoun w swoich wspomnieniach „From Childhood to Prison” (2014), „gdy zabijała i kradła pod presją wyjątkowo trudnych warunków i przytłaczającej nędzy”.

Obrazy Efflatoun podczas jej uwięzienia w latach 1959–1963 należą do jej najpotężniejszych dzieł – „okna na świat, który był ukryty” – powiedział Sultan Sooud Al Qassemi, instruktor wizytujący w programie Islamic Civilization & Societies w Boston College, powiedział w e-mailu.

Ale Efflatoun malował wiele lat wcześniej. W rzeczywistości jej sztuka, uznana przez władze za wywrotową, odegrała kluczową rolę w jej uwięzieniu – obrazy osieroconych dzieci leżących obok zamordowanych rodziców i rozwścieczonych kobiet z uniesionymi rękami, wzywające do zniesienia autokracji Egiptu.

Jeden obraz, „Nie możemy zapomnieć” (1951), trafił bezpośrednio do więzienia. Ukazywało morze twarzy pośród rzędu trumien, komentarz do traktowania przez Nasera krwawej, nacjonalistycznej walki Egiptu z brytyjską kontrolą nad Kanałem Sueskim. Nasser zdusił krytyków swojego reżimu, zmuszając Efflatouna do ukrycia się. Zasłoniła się, ubrała się jak wieśniaczka i mieszkała samotnie w bliskim sąsiedztwie, gdzie nadal malowała. Mimo to została złapana przez policję w 1959 roku i osadzona w więzieniu za działalność komunistyczną.

Korzenie jej aktywizmu i feminizmu sięgały głęboko.

Inji Efflatoun urodził się 16 kwietnia 1924 roku jako młodsza z dwóch córek z arystokratycznej rodziny. Jej ojciec, Hassan Efflatoun, był naukowcem, który założył wydział entomologii na Uniwersytecie w Kairze. Inji od najmłodszych lat interesowała się sztuką i rodzice ją zachęcali.

„Dziewczęta towarzyszyły ojcu na wycieczkach w teren” – powiedział w rozmowie telefonicznej Hassan Mahmoud, daleki krewny. „Inji był świetny w rysowaniu, do tego stopnia, że ​​prosił ją, by narysowała mu owady”.

Matka Inji, Salha, była niezwykle niezależna jak na kobiety swoich czasów. W wieku 19 lat rozwiodła się z mężem, wyjechała do Paryża, aby studiować modę i otworzyła własny butik Maison Salha.

Inji zapisał się do prestiżowego College du Sacré-Coeur, francuskiej instytucji katolickiej w Kairze, znanej z dyscyplinowania swoich studentów. Nazywała to „moim pierwszym więzieniem”. Surowe zasady szkoły i jawna dyskryminacja – egipskim zakonnicom oddelegowano więcej pracy niż ich urodzonym za granicą odpowiednikom – podsycały jej buntowniczość, prowadząc ją do wyzywającego czytania książek, które szkoła zakazała. Później uczęszczała do bardziej liberalnego Lycée Français du Caire, gdzie dowiedziała się o Rousseau, Voltaire, rewolucji francuskiej i inwazji Napoleona na Egipt.

Teorie marksistowskie zainspirowały ją do odrzucenia elitarnego pochodzenia i stanięcia po stronie Egipcjan z klasy robotniczej. I zaczęła postrzegać sztukę jako formę wyzwolenia.

Efflatoun studiował u Kamela El Telmissany’ego, artysty i filmowca, który założył lewicową Surrealist Art and Liberty Group.

„Grupa wypowiadała się przeciwko kolonializmowi, potępiała nacjonalizm i pracowała na rzecz emancypacji kobiet i eliminacji klas” – powiedział Sam Bardaouil, który był kuratorem (wraz z Tillem Fellrathem) objazdowej wystawy „Art et Liberte: Rupture, War and Surrealism in Egypt (1938- 1948) ”, który zadebiutował w Centre George Pompidou w Paryżu w 2016 roku i zawierał prace Efflatouna. „Stałyby się one przyczynami, które Efflatoun utrzymywałby przez resztę swojego życia”.

El Telmissany wprowadził ją także w surrealizm i kubizm.

„Miała złość i pragnienie uwolnienia się z powodu jej chronionego i uprzywilejowanego wychowania w celofanie” – powiedział w e-mailu Fatenn Mostafa, badacz sztuki i założyciel galerii Art Talks w Kairze. „El Telmissany pomogła jej przetłumaczyć ten gniew na surrealistyczne i wyimaginowane, potężne światy, które przeciwstawiają się czasowi i przestrzeni”.

W 1942 roku Efflatoun dołączył do Iskry, marksistowskiej grupy młodzieżowej i uczestniczył w dorocznej wystawie Art and Liberty w hotelu Continental w Kairze. Obrazy przerażonych kobiet, niesamowite krajobrazy i zwinięte drzewa wypełniały jej płótna. Dla niej drzewo stało się symbolem ludzkiej kondycji.

„Drzewa są jak ludzie – cierpią – i reprezentują nasze duchy marzeń” – powiedziała artystce i pisarce Betty LaDuke w artykule opublikowanym w 1989 roku w czasopiśmie National Women’s Studies Association. Dodała: „Ludzie zastanawiali się, dlaczego dziewczyna z bogatej rodziny była tak udręczona, tak nieszczęśliwa i odmawiała wielu rzeczy”.

Zaczęła odczuwać poszerzającą się przepaść między sobą a jej arystokratycznym wychowaniem i pragnęła zgłębić swoje korzenie. Podróżowała do Nubii i do delty Nilu, aby malować tam robotników rolnych i sceny z ich życia codziennego. Na żywych obrazach, takich jak „Czwarta żona” (1952) i „Ezba” (1953), mężczyźni i kobiety ciężko pracują – orają, zbierają, tkają i sprzedają swoje towary.

Jej przekonania polityczne znalazły również odzwierciedlenie w jej sztuce, gdy malowała los Egipcjan cierpiących pod wpływem despotyzmu. Została mianowana delegatką do Pierwszej Międzynarodowej Demokratycznej Federacji Kobiet w Paryżu w 1945 roku i napisała polityczne broszury, które dotyczyły kwestii klasowego, płciowego i imperialistycznego ucisku.

W 1948 roku wyszła za mąż za prawnika Mohammeda Abdula Elija, który podzielał jej przekonania; zmarła w 1956 roku. W tym czasie jej prace były wystawiane w Egipcie i za granicą, m.in. na Biennale w Wenecji w 1952 roku i Biennale w São Paolo w 1953 roku. W 1952 roku Nasser doprowadził do obalenia egipskiej monarchii, aw 1959 roku jego rozprawa z komunistami doprowadziła do uwięzienia Efflatouna.

Za kratkami, malując w ciasnych warunkach, założyła biznes na boku, dając napiwki funkcjonariuszom więzienia, by zawinęli jej płótna i przemycili je do jej siostry, która następnie je sprzedała.

„Więzienie było bardzo wzbogacającym doświadczeniem dla mojego rozwoju jako człowieka i artysty” – powiedziała LaDuke w artykule w czasopiśmie. „Kiedy pojawia się kryzys lub tragedia, można stać się silniejszym lub zostać zniszczonym. Stałem się bardziej otwarty na ludzi, na życie. Wcześniej nie szedłem na kompromis. Teraz, jeśli widzę czyjąś słabość, akceptuję to. ”

Na rozkaz Nasera Efflatoun został uwolniony w 1963 r. Wraz z innymi więźniami politycznymi przed wizytą w kraju radzieckiego premiera Nikity S. Chruszczowa.

Rok później Efflatoun zorganizował indywidualną wystawę w Galerii Akhenaton w Kairze i otrzymał stypendium Ministerstwa Kultury. Następnie odbyły się wystawy w Rzymie, Paryżu, Dreźnie, Warszawie, Moskwie i kilku innych europejskich miastach.

Zmarła w Kairze 17 kwietnia 1989 roku. Miała 65 lat.

Al Qassemi, uczony z Boston College, nazwał Efflatoun „wielkim artystą, który pozwolił nam rzucić okiem na światy, o których moglibyśmy nie wiedzieć”.