Lee Hyo-jae urodził się 4 listopada 1924 roku w Masan, okręgu Changwon w prowincji Gyeongsang, podczas japońskiej okupacji Korei. Jej ojciec, Lee Yak-shin, był prezbiteriańskim pastorem i przywódcą kościoła, a jej matka, Lee Oak-kyung, założyła i prowadziła sierociniec.

Kiedy była młodą kobietą, jej rodzice przywieźli ją do Seulu na zaaranżowane małżeństwo, ale pani Lee uciekła, wierząc, że to koliduje z jej ambicjami, powiedział pan Rowe. Nigdy nie wyszła za mąż.

Kilka lat później jej ojciec poznał Jobe Coucha, amerykańskiego żołnierza w ambasadzie USA w Korei. Pan Couch, który był żonaty, ale nie miał dzieci, był pod wrażeniem Hyo-suk, młodszej siostry pani Lee i zaproponował, że zabierze ją z powrotem do Stanów Zjednoczonych, aby zdobyć wyższe wykształcenie. Siostra jednak odmówiła wyjazdu bez pani Lee, więc w 1945 roku przywiózł je obie.

Nie było to łatwe. Pan Couch musiał skorzystać z pomocy kongresmena z Alabamy, Carla Elliotta, w celu uzyskania wizy, i musiał lobbować na Uniwersytecie Alabamy, aby przyjął siostry na pełne stypendia, mimo że nie mówiły po angielsku.

Pani Lee uzyskała tytuł licencjata w Alabamie, a następnie uzyskała tytuł magistra socjologii na Uniwersytecie Columbia, po czym wróciła do Korei Południowej w 1957 roku.

W następnym roku założyła wydział socjologii w Ewha. Zaczęła uczyć pierwszego kursu studiów kobiecych w szkole w 1977 roku, co doprowadziło do rozwoju pierwszego w Korei Południowej programu studiów magisterskich dotyczących kobiet.

„Była wówczas najwybitniejszą przywódczynią kobiet” – powiedział w e-mailu Jung Byung-joon, profesor historii w Ewha, i została orędowniczką praw człowieka i demokratyzacji. „To był bardzo trudny i niebezpieczny wybór dla niej, aby dołączyć do ruchu antyreżimowego”.